Un loro venció a 21 estudiantes de Harvard en pruebas de memoria

Un loro venció a 21 estudiantes de Harvard en pruebas de memoria

Las habilidades mentales de estudiantes avanzados de Harvard fueron puestas a prueba por una simple ave. Se trata de un Loro Gris de África llamado Griffin. El ave derrotó en habilidad mental en 12 de 14 pruebas a estudiantes avanzados de Harvard.

El pájaro y los estudiantes fueron sometidos a simples tests de memoria y el animal ganó en 12 de 14 rondas. Además lo compararon con el desempeño de niños de 6 a 8 años y los venció en todas las rondas.

El comportamiento inteligente está formado por las habilidades para almacenar y manipular información en la memoria de trabajo visual, dicen los expertos. El equipo de investigación de la Universidad de Harvard y la Universidad Johns Hopkins quería comprender hasta qué punto los límites de manipulación son exclusivos de los humanos frente a los compartidos entre especies.

Los autores compararon cómo 21 adultos humanos (estudiantes universitarios de Harvard) y 21 niños en el grupo de edad de 6 a 8 años se enfrentaron a un loro gris africano (Psittacus erithacus) llamado Griffin en una versión compleja del clásico “Shell Game”, que requería actualizar mentalmente las ubicaciones de los objetos que intercambiaban lugares varias veces.

Griffin, el loro gris macho de 22 años, ha sido objeto de estudios cognitivos y comunicativos (como permanencia de objetos, tareas de desarrollo, etiquetado vocal), desde su adquisición de un criador a las 7,5 semanas de edad. Según los investigadores, la razón por la que a estas aves les va tan bien en las pruebas cognitivas es que, aunque su cerebro es del tamaño de una nuez sin cáscara, está tan densamente lleno de neuronas que la densidad es comparable a la de los primates no humanos.


En el experimento, se cubrieron pequeños pompones de lana de colores con tazas y luego se barajaron, por lo que los participantes tuvieron que rastrear qué objeto estaba debajo de qué taza. Luego se les mostró un pompón de una pila separada y se les pidió que encontraran el color correspondiente debajo de las tazas. Griffin usó su pico para señalar.

Los participantes fueron probados para rastrear dos, tres y cuatro pompones de diferentes colores. La posición de las copas se cambió de cero a cuatro veces para cada una de esas combinaciones. Esto significa que al final del día, los participantes tenían que hacer un seguimiento de cuatro pompones de diferentes colores debajo de cuatro tazas, que se barajaron cuatro veces. Griffin y los estudiantes de Harvard hicieron 120 ensayos; los niños hicieron 36.

“En algunos ensayos, las tazas permanecieron estacionarias (0 cambios), lo que requirió que los participantes almacenaran representaciones mentales de estos objetos en la memoria. Sin embargo, para la mayoría de las pruebas, los pares de tazas intercambiaron posiciones varias veces (de 1 a 4 intercambios), lo que requirió que los participantes manipularan sus representaciones mentales actualizando la información de ubicación de color de los objetos en movimiento (es decir, qué pompón fue donde).

Después de que se completaron todos los intercambios, a los participantes se les mostró un pompón de color objetivo y se les pidió que indicaran la taza debajo de la cual esperaban encontrar el objeto que coincidía con ese color ”, dice el equipo en el estudio publicado en Scientific Reports. Añaden: “Para asegurar que los niños de 6 a 8 años se mantuvieran cooperativos y atentos durante el experimento, la duración de la sesión de prueba de los niños se acortó al reducir el número de pruebas por condición y eliminar 4 pruebas de intercambio (la más larga) en total.”

El juego probó la capacidad del cerebro para retener la memoria de elementos que ya no están a la vista y luego se actualiza cuando se enfrenta a nueva información, como un cambio de ubicación. Este sistema cognitivo también se conoce como memoria de trabajo visual. Los resultados muestran que Griffin superó en promedio a los niños de 6 a 8 años en todos los niveles. O igualó o venció a los estudiantes de Harvard hasta 3 movimientos en 12 de los 14 intentos.

 

Los resultados muestran que Griffin superó en promedio a los niños de 6 a 8 años en todos los niveles. Él igualó o venció a los estudiantes de Harvard en 12 de 14 ensayos (Scientific Reports)

Las habilidades de Griffin comenzaron a disminuir solo al final del día, cuando se barajaron cuatro pompones tres o cuatro veces. “El resultado de este análisis es que en los tamaños de conjuntos 2 a 4, y el número de intercambios de 0 a 4, un loro gris, sin entrenamiento en esta tarea, excepto observar a dos humanos realizar 3 ensayos, tuvo un desempeño general comparable al de los adultos.

La única excepción a esta generalización fue que el aumento de la carga de manipulación en el tamaño de lance más alto hizo que el rendimiento del loro cayera en picado por debajo del de los adultos humanos, acercándose al de los niños de 6 a 8 años ”, escriben los autores.

Pero, ¿qué factores podrían hacer que los niveles de precisión del loro bajen? Según el equipo, estos factores pueden no estar relacionados en absoluto con las capacidades cognitivas fundamentales. Al loro se le habían dado 3 o 4 intentos en este experimento todos los días durante muchos meses y, a veces, cerca del final, cuando vio la configuración de 4 tazas (antes del inicio del ensayo), simplemente se negó a participar. Esto muestra que la motivación podría explicar el declive, dicen los autores.

También podrían haber otros factores en juego, añaden. “Tomados en conjunto, los resultados del estudio actual sugieren que la capacidad de manipulación no es una capacidad exclusivamente humana, y que se pueden encontrar firmas comparables generales de límites de manipulación en adultos humanos y al menos un loro gris. Aunque teníamos acceso a un solo loro, siguiendo argumentos generalmente aceptados,

¿Qué nos dice este estudio del cerebro de las aves sobre el poder de la cognición? Según los investigadores, tanto el loro como los humanos estaban usando una característica de sus memorias de trabajo llamada manipulación para tener éxito en estas tareas.

No solo pudieron recordar qué pompones estaban debajo de qué tazas una vez que estaban fuera de la vista, sino que luego pudieron manipular esa información mientras las tazas se barajaban. Los autores dicen que el hecho de que un loro se desempeñe a la par con los competidores humanos sugiere que la manipulación es una capacidad evolutivamente antigua, que puede haber existido en un ancestro común hace millones de años y se desarrolló con el tiempo. Se necesita trabajo futuro para confirmar la capacidad de manipulación en una variedad más amplia de especies, identificar cuándo surgió la capacidad de manipulación.